Edicion N 966 | 07 de marzo de 2017
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LA OPERACIÓN QUE PILOTA COPA



TRANSPORTE

REYNA KATIUSKA HERNÁNDEZ
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OPERACIONES. Pedro Heilbron adelanta que esperan transportar a 13.6 millones de pasajeros este año. LA PRENSA/Joniel Omaña
Los últimos años fueron  de reacomodo para Copa Airlines y las otras aerolíneas de la región. Un tiempo  de ajustes y de prudencia en las operaciones y en los planes de expansión de  rutas y asientos.

El impacto  que produjo  la crisis económica en Brasil y la devaluación de las monedas latinoamericanas, además de otros factores como el fortalecimiento del dólar,  hizo que la bitácora de vuelo de la aerolínea panameña se ajustara hacia la prudencia y la disminución de  asientos en determinadas rutas, eliminación de  frecuencias y ajustes de otras, admite el presidente ejecutivo de Copa Holdings, Pedro Heilbron.

La aerolínea, en términos de números de asientos disponibles, registró un leve declive entre 2015 y 2016, cuando solo creció 4% y 2%, y venía de un ritmo de incremento de 24% en 2012, 14% en 2013 y 10% en 2014.

“En 2015 y 2016 el crecimiento de la industria aérea de la región fue negativo principalmente por Brasil; obviamente, Panamá se ha mantenido con un crecimiento importante que lidera la región y por ello se ha beneficiado Copa. Pero no nos deja de afectar lo que pasa en el resto de la región donde operamos. Copa reaccionó estos años reduciendo su crecimiento. No echamos para atrás, pero sí nos ajustamos y crecimos  mucho menos. Mantuvimos la flota de aeronaves estable”, expresó Heilbron al  hacer un repaso de la situación de la industria en la región, como una especie de sobrevuelo  a 35 mil pies de altura.

La empresa transportó en 2016 a alrededor de 12.8 millones de pasajeros y manejó   un total de 16.7 millones de asientos ofrecidos en la región, desde Argentina hasta Canadá, con 73 destinos en 31 países.

Heilbron indica que otra de las decisiones fue sostener la flota de aviones en 100 unidades.  Será en 2018 cuando se incorporen seis nuevas aeronaves para llegar a 106 y así proporcionar mayor rendimiento y eficiencia en el consumo de combustible. “Veníamos creciendo en años anteriores a 2014 en el número de aviones, incorporando de seis a siete aeronaves por año, pero decidimos dejarlo en 100”.

El año pasado la aerolínea abrió seis nuevas rutas en la región: la ciudad argentina de Rosario; Chiclayo, en Perú; Holguín, en Cuba; una segunda frecuencia con San Francisco, y un quinto trayecto con  Sao Paulo. “Decidimos tener un manejo disciplinado de los aviones y del crecimiento”.

Las perspectivas de 2017  son positivas. Copa Airlines espera crecer  6% en el número de asientos disponibles para transportar a más de 13.6 millones de pasajeros, y proyecta tener disponibles más de  17.50 millones de asientos con un factor de ocupación de 80%.

Ante este panorama, crecerá el número de trabajadores en la compañía. Pasará de 8 mil 963 en 2016 a 9 mil 657 este año, y 73% corresponde a talento interno. Heilbron señala que aumentaron más de 2 mil 250 nuevas plazas de trabajo en los últimos cinco años. Y se deben sumar los programas de preparación tanto de pilotos como de técnicos para adiestrar personal especializado.

“Panamá sigue y seguirá siendo un hub aéreo importante para la región. La conectividad no solo atrae a multinacionales, sino también a profesionales independientes que eligen a Panamá como residencia por la facilidad para moverse en la región y hacer negocios”, asegura, e indica que no solo hay mayor conectividad en el continente, sino también hacia Europa. 

Pedro Heilbron reconoce que todavía es un reto atraer más turistas a Panamá. Pero señala que dependiendo de la aerolínea, entre el 50% y el 70% de los pasajeros llega  a hacer turismo o negocios en el país.

Precisa que para promover el destino de Panamá han hecho en varias oportunidades alianzas con la Autoridad de Turismo y con empresas turísticas con paquetes  con descuentos especiales. En 2015 tenían la meta de llevar  20 mil turistas nuevos a Panamá, y lograron  50 mil más de los que suele mover  la aerolínea. En 2017 la meta consiste en generar al menos 35 mil pasajeros adicionales.

Sostiene que Copa Airlines se prepara para el crecimiento del mercado latinoamericano en los próximos años. Cita cifras de la Boeing, según las cuales esta será la cuarta región de mayor crecimiento entre 2016 y 2035, después  de Asia y Oriente Medio, con una expectativa de 5.6% de incremento en el número de pasajeros por kilómetro transportados o RPK.  El tráfico mundial de pasajeros se incrementará en los próximos años en 4.8%.

Un medidor importante para prepararse para la expansión es la ampliación de la terminal 2 de Tocumen.  El presidente de Copa Airlines cataloga de crucial hacer las inversiones necesarias para  no perder la posición estratégica como  hub aéreo. De allí que aboga por la continuidad de la expansión de la terminal 2 del Aeropuerto Internacional de Tocumen, que se finalice sin retrasos para 2018,  se conecten las dos terminales y se realicen otras inversiones en infraestructura.

“Deben asegurarse, por ejemplo, las tierras alrededor de la terminal, para evitar que el desarrollo inmobiliario  frene la expansión del aeropuerto, puesto que se necesitará una tercera pista para finales de esta década”. 

Indica que las autoridades locales preparan el rediseño del espacio aéreo, lo que puede hacer más eficientes las operaciones. Cita el caso de Bogotá, donde el rediseño permitirá atender   100 llegadas y salidas de vuelos por hora, mientras que Panamá está entre 35 y 40 vuelos por hora.

Sostiene que Panamá es una muestra  de  crecimiento de la industria aérea regional. Un pulso que mide la Asociación de Transporte Aéreo Internacional (IATA), que decidió abrir sus oficinas regionales para Centroamérica en el istmo.

“La principal ventaja de Panamá es su posición, y tenemos un centro de conexiones bastante amplio. Pero no podemos bajar la guardia. Por eso hacemos votos para que se siga la construcción de la terminal 2. Entendemos que Tocumen tiene un plan B por si algo ocurre con la empresa constructora, para retomar rápidamente la obra sin retrasos”.

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